Pourquoi les paresseux sont-ils menacés de disparition ?

Animaux en danger

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Pourquoi les paresseux sont lents ?

« Un paresseux fait tout ce qu’il peut pour économiser ses calories. Il bouge le moins possible. En même temps, il tire de son environnement tout ce dont il a besoin pour assurer sa survie sans dépenser trop d’énergie, explique la scientifique Becky Cliffe qui étudie cette espèce depuis 8 ans au Costa Rica, en Amérique centrale. Lorsqu’ils se déplacent sur les arbres, ils le font très lentement. Ils choisissent, avec beaucoup de soin, les feuilles des espèces qui leur apportent le maximum de nutriments. Ils ont un système digestif très lents. La lenteur de leur déplacement leur sert aussi à ne pas se faire repérer par leurs prédateurs. Tout est lent chez le paresseux. Tourner la tête, se déplacer, cligner des yeux. Ce n’est pas de la fainéantise. Non, être furtif est un choix, c’est une tactique de survie. »

Où vivent les paresseux ?

Les paresseux vivent dans les arbres, ils peuplent les forêts du Costa Rica. Ils ne sont pas attachés à leur territoire et n’ont donc pas à se battre pour le défendre. Beck Cliffe précise : « Les paresseux sont extrêmement difficiles à repérer pour des scientifiques comme moi. Si vous levez les yeux, leur pelage se confond souvent avec l’écorce des arbres. Aussi, vous ne savez jamais si c’est un paresseux, un nid de termites ou juste un tas de feuilles qui bougent avec l’air. Le seul moyen de le savoir, c’est de siffler dans leur direction. Ils réagissent à ce son. »

Personne ne sait exactement combien il reste de paresseux en liberté. Ils sont difficiles à comptabiliser car ce sont des animaux qui se servent de leur camouflage. Ils savent donc parfaitement se confondre avec leur habitat. Il existe six espèces différentes dans le monde.Mais les deux principales sont au Costa Rica.

« Les paresseux à deux et à trois griffes sont totalement distincts, tant au niveau de leur comportement que de leur biologie. Ceux à deux griffes ont un métabolisme et des mouvements plus rapides. Ils ont une alimentation plus variée, un poil plus brun et un nez en forme de groin de cochon. Et ceux à trois griffes sont beaucoup plus lents et plus sélectifs dans leur alimentation. Ils ont le poil gris, une tête de raton laveur et ce sourire permanent si reconnaissable. » Certains ont des taches orangées dans le dos. C'est ce qu'on appelle un speculum. C’est une tache qui permet de différencier les mâles des femelles. »

« Les femelles ont une gestation longue. Quand le bébé naît, il doit être prêt à affronter le monde extérieur. Ses dents sont aiguisées et ses griffes prêtes à le suspendre. » Pendant un an les bébés paresseux vont faire l’apprentissage de la vie avec leur mère. Savoir choisir les arbres, les bonnes feuilles et acquérir tous les bons réflexes pour devenir autonomes.»

Des menaces nouvelles sur l'espèce

Le travail de Becky consiste à surveiller tous les jours cette espèce en déclin qui a besoin de se déplacer pour éviter la consanguinité. Grâce à des trackers fixés sur leurs dos, elle peut les suivre aisément. Cela permet aussi d’estimer les populations plus facilement.

« Les changements climatiques et la croissance de la population humaine ont un impact très négatif sur les paresseux. Tant au niveau de leurs dépenses d’énergie que de leur capacité à se déplacer dans leur environnement. » 
Les travaux de Becky montrent les dangers de la déforestation, de la construction de routes et de l’expansion des villes. Les paresseux ne peuvent plus se déplacer librement, ils sont renversés par les voitures ou attaqués par des chiens. Ils risquent de disparaître si rien n’est fait pour les protéger.

Réalisateur : Eric Ellena, Nicolas Bazeille et Paul-Aurélien Combre

Producteur : French Connection Films; France Télévisions; Les productions Megafun; CNRS images

Auteur : Eric Ellena,Nicolas Bazeille, et Guillaume de Ginestel

Production : 2018

Publié le - Mis à jour le 08-07-2019

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