Le gigantopithèque, un cousin géant fossile de l'orang-outan

Monstres disparus

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Qu’est-ce qu’un gigantopithèque ?

Bonjour, je vais vous faire découvrir tous ces animaux disparus qui ont foulé notre terre ou peuplé nos océans, ainsi que les scientifiques qui les ont retrouvés et essaient de savoir à quoi ils ressemblaient et pourquoi ils ont disparu.

Dans plusieurs grottes de cette région montagneuse du Sud de la Chine, ont été retrouvés des fossiles appartenant à des singes géants, les Gigantopithèques. Ils ont habité les jungles de cette région pendant plusieurs millions d’années. Russell Ciochon est un spécialiste des Gigantopithèques. Il est revenu de ses missions de fouilles en Chine avec divers restes de dents et de mâchoires.

 Russell Ciochon, paléoanthropologue, explique :

"La première fois que j’ai vu une dent de Gigantopithèque j’ai été frappé par sa taille. Puis quand j’ai eu la chance de voir une mâchoire de Gigantopithèque, là aussi elle était vraiment énorme. Je n’avais jamais vu une telle taille chez les gorilles, les orangs-outans ou les chimpanzés." 

En comparant ces dents et ces mâchoires à celles d’autres singes, Russell est parvenu à estimer que les plus grands d’entre eux dépassaient les 2,50 mètres et avoisinaient les 300 kilos.

Devant de telles mensurations qui dépassent de loin tous les primates actuels toutes sortes d’hypothèses ont été avancées quant au régime alimentaire de ce géant. Des hypothèses qui ont pu être vérifié en analysant l’usure de ces dents au microscope. Grâce à ce procédé les scientifiques sont parvenus à obtenir des indices qui témoignent d’une alimentation très variée faite de végétaux comme le bambou, les fruits, les graines et les racines.

Russell Ciochon :

"On ne peut pas estimer la quantité exacte de nourriture que le Gigantopithèque consommait mais étant donné qu’il pesait environ 300 kilos il devait surement se nourrir sans arrêt afin de fournir suffisamment d’énergie à son organisme."

Les différentes mâchoires découvertes en Asie -- les plus anciennes remontent à plus de 6 millions d’années -- montrent à quel point les Gigantopithèques ont fait un bond de taille spectaculaire au cours de leur évolution. La présence de prédateurs, favorisant les plus grands individus au détriment des plus petits, ne peut justifier à elle seule cette croissance aussi forte. Comme pour les gorilles, l’évolution de la taille des Gigantopithèques a certainement été influencée par la répartition des rôles entre mâles et femelles dans les groupes. Les scientifiques ont retrouvé des mâchoires de tailles très différentes appartenant à des adultes de sexes différents.

Russell Ciochon :

"En analysant les différences de taille entre ces dents on a pu tirer des conclusions sur l’organisation sociale des Gigantopithèques. Aujourd’hui chez les gorilles, les mâles sont presque deux fois plus grands que les femelles et ils vivent en harem, un groupe composé d’un gorille mâle dominant entouré de trois ou quatre femelles et de leurs petits. Puisque les Gigantopithèques présentent les mêmes différences de taille que les gorilles, on peut donc penser que leur vie s’organisait également en harem."

Pour les scientifiques, une telle évolution est un cercle vicieux qui oblige les animaux à se nourrir toujours davantage et conduit à des rivalités de plus en plus intenses entre mâles. Cette tendance à la démesure a certainement fragilisé l’espèce.

Russell Ciochon :

"Lorsqu’on regarde l’évolution des mammifères pendant la période glaciaire on remarque qu’ils ont atteint leur taille maximale juste avant leur extinction. On pense que les Gigantopithèques ont sans doute suivi la même trajectoire. L’analyse de leurs dents nous montre qu’ils ont atteint leur taille maximale il y a 300.000 ans. Après cette date on ne trouve plus de traces de fossiles de Gigantopithèques c’est pourquoi on pense que leur taille a dû jouer un rôle dans leur extinction."

Le refroidissement du climat, il y a 100.000 ans, a fait disparaître les forêts dans lesquelles vivaient les Gigantopithèques. En perdant ces forêts et leur nourriture de prédilection, ces primates géants ont fini par s’éteindre, avant que l’homme moderne n’arrivent sur ces terres.

Réalisateur : Eric Ellena, Nicolas Bazeille et Paul-Aurélien Combre

Producteur : French Connection Films; France Télévisions; Les productions Megafun; CNRS images

Auteur : Eric Ellena, Nicolas Bazeille, et Guillaume de Ginestel

Production : 2018

Diffusion : 2018

Publié le - Mis à jour le 08-07-2019

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