Comète de Halley : poussée ou tirée par les cheveux ?

3 minutes d’Univers

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Quelle est l'histoire de la comète Halley ?

Avant de nous intéresser à ce petit corps de glace qui passe et repasse dans notre ciel depuis des millénaires, faisons un petit voyage dans le temps. Le 6 janvier 1066, Harold II devient roi d'Angleterre, en piquant le trône à son ami Guillaume de Normandie, futur le Conquérant. Peu après passe dans le ciel un astre chevelu, qu'on appellera, sept siècles plus tard, la comète de Halley, dans lequel Harold voit le ciel pointer du doigt sa propre trahison. Mauvais présage... Harold craint le pire, et le pire, c'est Guillaume le Conquérant. Un peu en colère, ce dernier lève une armée, traverse La Manche, boute Harold hors du trône et reprend son bien.

Pourtant, cet astre mystérieux n'avait rien d'extraordinaire. Les Chinois l'avaient déjà observé en l'an 240 avant notre ère. Jusqu'au XVIIIe sicèle, presque tous les passages de la comète Halley seront consignés en Chine comme ailleurs, sans que personne ne s'imagine qu'il s'agissait du même astre. Il faut attendre l'astronome anglais Edmund Halley pour faire le lien entre tous ces passages. Grâce à la théorie de la gravitation de son ami Newton, il affirme, en 1705, que la comète, dont il a étudié la trajectoire, fera son retour en 1758.

Qu'est-ce qu'une comète ?

Au début du système solaire, les comètes se sont formées à des milliards de kilomètres du Soleil, là où la température est assez basse pour que l'eau subsiste à l'état solide. Après une petite perturbation gravitationnelle, le petit corps de glace se transforme en comète qui se retrouve propulsée sur une orbite si allongée qu'elle passe périodiquement tout près du Soleil et peut donc caresser la Terre de sa belle chevelure. 

Lorsque l'orbite de notre comète passe tout près du Soleil, son petit corps s'échauffe à tel point que la glace à sa surface se transforme en gaz, qui constitue la fameuse chevelure prolongée en queue qui la suit... ou qui la précède. La chevelure et la queue ne sont pas toujours derrière la comète. Plus la comète s'approche de notre Soleil, plus les vents solaires et la pression du rayonnement de notre étoile les étirent dans une direction opposée à celle du Soleil, les allongeant d'une manière spectaculaire. 

La comète Halley passe près de la Terre tous les 76 ans. La dernière fois, c'était en 1986. Son prochain passage sera donc en 2062.

 

Réalisateur : Jean-Michel Gerber

Producteur : WAG Prod / UNIVERSCIENCE / France Télévisions / France 3 Bretagne / CNRS Images / Laboratoire APC/AGM FACTORY; Avec la participation et le soutien de la Région Bretagne

Auteur : Jean-Michel Gerber; Jean-Luc Robert -Esil; Jacques Paul

Production : 2015

Publié le - Mis à jour le 08-04-2019