La physique quantique : Einstein et les autres...

Les grands entretiens - Etienne Klein : Einstein

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Qui sont les grands astrophysiciens du XXe siècle ?

Au début du XXe siècle, la physique connaît une grande révolution. Elle fait suite à la découverte de la relativité, en 1905, par Einstein, qui avait 26 ans à l'époque. Plus tard, en 1916, il écrit la théorie de la relativité générale. C'est une théorie de la gravitation. Elle a eu, sur les jeunes esprits qui sortaient de la Première Guerre mondiale, un impact très fort. Les jeunes de l'époque étaient fascinés par cette nouvelle théorie qui repensait le monde d'une toute autre manière. Pour ceux qui sortaient d'une Europe dévastée par la guerre, c'était synonyme d'avenir. Ils ont étudié cette théorie, se sont formés à la physique quantique, et, assez rapidement, ils se détournent de la relativité générale pour étudier l'atome, dont les lois physiques étaient incompréhensibles pour un esprit classique. Ces jeunes gens se connaissent, assistent à des congrès, correspondent entre eux. Voici quelques-uns des physiciens qui ont fait la physique quantique.

  • L'Anglais Paul Dirac : il écrit en 1928, l'équation qui va prédire l'existence de l'antimatière. Cette existence sera prouvée en 1932.
  • L'Italien Ettore Majorana : il est, en quelque sorte, le Rimbaud de la physique, peut-être le plus doué de tous. Ce génie a travaillé intensément entre 20 et 27 ans, âge auquel il a disparu. Il a écrit de nombreuses théories, très en avance sur son temps, qui n'ont été comprises qu'après la Seconde Guerre mondiale. 
  • Le Français Louis de Broglie : il a compris la nature à la fois ondulatoire et particulaire de la matière. 
  • L'Autrichien Wolfgang Pauli : il a conduit à la découverte du spin des particules, qui une propriété interne. Il a compris leur entité générale à 17 ans au lycée et a fait ces grandes découvertes à 24, 25 ans.
  • Le Russe George Gamow : il est l'un des pères fondateurs de l'idée du Big Bang. dans un souci de vulgarisation, il publie, dès les années 30, des livres pour le grand public. Il met en scène un personnage vivant dans un monde dans lequel la vitesse de la lumière est beaucoup plus petite que sa valeur réelle, de sorte que tous les effets relativistes qui nous sont cachés dans la vie courante devenaient observables dans ce petit monde qu'il avait inventé. Il a également écrit un article, où il explique qu'au cours de ses voyages, il a remarqué que les vaches mastiquaient dans le sens des aiguilles d'une montre dans l'hémisphère Sud, et dans le sens inverse dans l'hémisphère Nord. Il invoquait la force de Coriolis pour expliquer ce fait d'observation évidemment fantaisiste. 

Producteur : France 5

Diffuseur : France 5

Production : 2005

Publié le - Mis à jour le 02-08-2019

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