Où se cachent les extraterrestres ?

Publié le - Mis à jour le 20-12-2017

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Où se cachent les extraterrestres ?

‘Oumuamua, c’est l’astéroïde en forme de cigare qui est passé à proximité de la Terre en octobre dernier.

 

Le 14 décembre, des scientifiques américains ont annoncé avoir cherché d’éventuels signaux radios provenant de l’objet... sans succès. L’hypothèse qu’il pouvait s’agir d’un vaisseau extraterrestre avait, en effet, été émise !

 

- Hum… émise par qui ?

- Par Avi Loeb, professeur d’astronomie à Harvard. Mais il était conscient que la probabilité était minime :)

 

Les signaux ont été analysés dans le cadre du très sérieux projet Breakthrough Listen, dont on va reparler dans un instant.

 

B1/ La recherche d’une autre vie

“La recherche d’une preuve de vie extraterrestre n’est pas l’apanage de quelques illuminés complotistes… bien au contraire !”

 

SETI - Search for Extra-Terrestrial Intelligence (Recherche d’une intelligence extraterrestre).

=> Ce domaine a pris de l’ampleur dans les années 60, même si quelques expériences isolées avaient déjà été menées auparavant.

 

1960 - Projet Ozma : Frank Drake lance la 1re véritable expérience SETI, en écoutant pendant des semaines les signaux radios provenant de 2 étoiles proches, sur une bande de fréquences étroite.

=> Depuis, de nombreux projets SETI (une centaine, selon le SETI Institute) ont vu le jour, élargissant la bande de fréquences étudiée et le nombre d’étoiles observées.

 

1977 - Le Ohio State SETI Program détecte le “Wow! Signal”, considéré comme un potentiel signal provenant d’une source extraterrestre, mais dont on ne sait quasiment rien.

 

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Acteur majeur de la recherche dans le domaine, aux côtés du SETI Institute, le Berkeley SETI Research Center est au centre de la création de nombreux programmes dont :

 

1999 - SETI@Home - Pour répondre au besoin grandissant de puissance de calcul, ce programme propose aux particuliers de mettre à disposition une partie des capacités de calcul de leurs ordinateurs. C’est une des 1res expériences de calcul distribué au monde.

1,6 million de participants / 3,9 millions d’ordinateurs

2016 - Breakthrough Listen - Financé à hauteur de 100 M$ par le milliardaire russe Yuri Milner et soutenu par des scientifiques comme Stephen Hawking, ce projet doit durer jusqu’en 2026.

C’est le plus gros projet SETI de l’histoire.

 

B2/ Pourquoi toujours rien ?

« S’il y avait des civilisations extraterrestres, leurs représentants devraient être déjà chez nous. Où sont-ils donc ? »

 

Cette phrase, prononcée par Fermi en 1950, est le point de départ des débats entre scientifiques pour essayer de déterminer comment il est possible qu’aucune civilisation extraterrestre n’ait encore communiqué avec nous, vu le nombre colossal d’étoiles qui nous entourent et l’âge de la galaxie.

 

Le saviez-vous ?

Enrico Fermi était un physicien italien réputé pour ses travaux sur la physique nucléaire. Il a notamment participé au Projet Manhattan (développement de la bombe nucléaire).

Il aurait évoqué ce paradoxe en 1950 lors d’une discussion avec 3 collègues à la cafeteria du laboratoire national de Los Alamos.

 

L’équation de Drake

Le physicien Frank Drake (celui du projet Ozma) a tenté d’évaluer le nombre de civilisations extraterrestres intelligentes dans la galaxie, capables de communiquer avec la nôtre.

- Si ce nombre est faible, alors on aura la réponse au Paradoxe de Fermi !

 

En effet, si ce nombre vaut 1, alors nous sommes seuls. Et même s’il vaut 10, alors cela signifie que seule une dizaine d’autres civilisations intelligentes sont capables de communiquer avec nous dans toute l’étendue de la galaxie : pas si improbable qu’on ne les ait pas encore entendues !

Pour obtenir ce nombre (N) :

1/ Le point de départ, c’est le nombre de planètes de la galaxie (Np).

Il part du nombre d’étoiles dans la galaxie (N*). Puis il se demande combien de planètes en moyenne existent dans chaque système solaire (Np). Ensuite, quelle est la probabilité, pour chacune de ces planètes, que la vie apparaisse (pL), et qu’elle se développe en une forme de vie intelligence (pI).

En agrégeant ces termes, on obtient le nombre de formes de vie intelligentes qui ont existé dans notre galaxie depuis sa création.

2/ Ensuite il faut tenir compte de la durée de vie de cette civilisation (L). Plus elle vit longtemps, plus on a de chances de la rencontrer !

3/ Enfin, il faut intégrer la probabilité qu’elle puisse communiquer avec nous (pC).

 

Estimations

Tous les paramètres, hormis les 2 premiers (il y aurait, en ordre de grandeur, 200 milliards de planètes dans la galaxie), sont sujet à débat.

L’estimation de N varie, selon les avis, entre 1 et … 100 000 !

Ceci est une version légèrement simplifiée de l’équation, dans un but pédagogique

[Voir le logigramme]

Comment “résoudre” le paradoxe de Fermi alors ? (3 explications parmi les nombreuses existantes) ?  

  • L’hypothèse “L” : Pour beaucoup, une fois qu’une civilisation a atteint le niveau technologique pour en contacter d’autres, elle épuise ses ressources à une telle vitesse qu’elle a une espérance de vie très faible (~1000 ans)...
  • L’hypothèse “pI : Pour de nombreux biologistes, sur la multitude d’espèces qui sont apparues sur Terre, 1 seule est parvenue au stade “intelligent”, cette probabilité est donc très faible.
  • L’hypothèse “pC : Une forme de vie intelligente pourrait ne pas vouloir communiquer ou tout simplement en être empêché (distance, obstacles…)

Pour aller plus loin

L’équation, ainsi construite, s’écrit :

N = N*.Np.pL.pI.L/TG.pC , où TG est l’âge de notre galaxie.

 

Contenus : Maxime Juramy

Graphisme : Boris Chabilan

SOURCES

The Guardian, Is ‘Oumuamua an alien spacecraft? Initial scans show no signs of technology, 15/12/2017

Sciences et Avenir, Oumuamua : l'astéroïde en forme de cigare, pas un vaisseau extraterrestre d'après les premières observations, 15/12/2017

SETI Institute, History of SETI

Boinc Stats

CNRS Le journal - Le paradoxe de Fermi et les extraterrestres invisibles

BBC, Drake equation : how many alien civilizations exist ?, 18/11/2014
Science étonnante, L’équation de Drake

 

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