Force de Coriolis - Thalassa des mots à la mer

Elle fait tourner le monde dans un sens ou dans l’autre ! Cette force inertielle tient son nom du savant français Gaspard Gustave Coriolis (1792-1843) qui l’a décrite après s’être posé cette simple question : le mouvement de rotation de la Terre a-t-il un effet sur les mouvements atmosphériques et sur les courants marins ? Réponse : l’impact est énorme ! Schématiquement, la force de Coriolis dévie toutes les particules en mouvement vers la droite dans l’hémisphère Nord et vers la gauche dans l’hémisphère Sud.

Cyclone et vortex

Cette force a très peu d’incidence palpable dans notre vie quotidienne mais elle a une influence spectaculaire sur les vents et les courants marins de la planète. Les eaux de surface sont principalement orientées par les vents dominants qui les « poussent » dans un sens, mais lorsque l’on descend dans les profondeurs océaniques, l’effet de la force de Coriolis prend de plus en plus d’importance. À partir de 90 mètres, là où les vents ne jouent presque plus sur, les courants, l’eau peut même tourner et s’écouler en sens inverse du vent ! Les mouvements combinés des vents et de l’effet Coriolis sont à l’origine des gigantesques vortex localisés au milieu des océans, les gyres. L’Atlantique, le Pacifique et l’océan Indien en ont chacun deux. Au nord, les gyres tournent dans le sens des aiguilles d’une montre, au sud, dans le sens l’inverse. À l’équateur, la force de Coriolis est nulle, elle augmente en fonction de la latitude et elle est maximale aux pôles. Ce constat théorique a un effet inestimable pour les populations des régions équatoriales car elles ne connaissent ainsi jamais de cyclone.

 

Le saviez-vous ?

Dès le XVe siècle, les navigateurs avaient remarqué que les vents tournaient toujours dans le sens des aiguilles d’une montre dans l’hémisphère Nord. Partant du principe qu’ils devaient tourner en sens inverse dans l’hémisphère Sud, Bartolomeu Dias navigua efficacement en direction du sud de l’Afrique et découvrit ainsi le cap de Bonne-Espérance !

Thalassa, des mots à la mer
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A l'occasion des 40 ans de Thalassa, les éditions du Cherche midi proposent l'abécédaire Thalassa, des mots à la mer

Voir le site des éditions Cherche midi
Publié le - Mis à jour le 15-05-2018

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